El petróleo como problema

El petróleo como problema

El petróleo es el combustible fosil sobre el que gira la vida moderna, especialmente en las sociedades mas desarrolladas, y no solo porque es la fuente de energía mas fácil de extraer y transportar, sino porque gran parte del tejido industrial y del nivel de vida de esas sociedades depende de los derivados del petróleo; sin embargo, el petróleo es un combustible que empezó a utilizarse de forma generalizada alrededor de los años 1920 y que, en el futuro próximo, desaparecerá como combustible y se usara exclusivamente como materia prima. Pero ese futuro tiene que resolver una incognita importante: la sustitución no traumatica de que, sin duda, constituye el combustible por excelencia y al que se deben tres crisis de enorme alcance.

  • Del cártel de la siete hermanas al cártel de la OPEP

El uso generalizado del petróleo en los años 1920, y las abultadas cifras que alcanzaban las transacciones, desataron una lucha entre las principales compañías, lucha que hubiera amenazado sus cuentas de resultados de no haberse alcanzado un acuerdo entre ellas en 1928. El acuerdo suponía, en sus lineas esenciales, el reparto de los mercados entre las siete compañías y la aplicación de un único precio, el correspondiente al Golfo de México.

La cartelización, que había comenzado a quebrarse durante la Segunda Guerra Mundial por la decisión de los gobiernos de EEUU y Gran Bretaña se vio amenazada, después de la guerra, por la aparición de empresas independientes de los países occidentales y por la creación, entre norables tensiones, de empresas publicas en los países productores; la National Iranian Oil Company, NIOC, entre otras.

De todas formas, el dominio de las grandes compañías se mantuvo durante mucho tiempo y los precios de referencia siguieron en sus manos, unos precios de referencia sobre los que giraban los beneficios de los países productores y que en 1960 fueron reducidos hasta un 25% a consecuencia de un exceso de oferta. La reducción de los precios, especialmente resentida por los países productores, daría lugar al nacimiento, en 1960, de la Organización de Paises Exportadores de Petroleo; la OPEP.

La OPEP nace con dos objetivos fundamentales; regular el mercado de petróleo, de forma que sirva a los intereses de los países productores y no al de los países consumidores, y obtener precios rentables para los productores, dado que en muchos de ellos el petróleo constituye la única fuente de riqueza.

  • Los escalones de la crisis del petróleo

Los primeros síntomas de la tormena que se avecinaba no se producen hasta 1970. En ese año, el Gobierno Libio, ya en manos de Gadafi, presiona a las empresas concesionarias para que reduzcan su producción, con objeto de elevar los precios deel petróleo. La rotura del oleoducto Tapline, que transportaba el crudo saudí hasta la terminal de Sidón, enerva, también en ese mismo año, los mercados de crudos. Pero el acontecimiento mas importante ocurre a finales de año en la reunión de la OPEP, en Caracas, cuando la organización decide participar activamente la fijación de los precios. Como resultado de una serie de negociaciones, la OPEP firma, en febrero de 1971, el Acuerdo de Teheran con las empresas productoras, en virtud del cual se establece un sistema conjunto de fijación de precios que debía durar cinco años y una formula de protección del precio del crudo para compensar las posibles depreciaciones del dólar. A consecuencia de todo ello, el precio del petróleo se duplica, con lo que los mercados de petróleo advierten por primera vez de la importancia que había cobrado la OPEP.

El factor desencadenante de la primera gran crsis es la cuarta guerra árabe-israelí de septiembre de 1973, la denominada guerra del Yom Kippur. En ese momento, la OPEP, con mayoría dominante de países arabes, decide elevarlos precios en un 70% e imponer un embargo a todos los países que habían defendido la causa israelí, empezando por EEUU.

En diciembre de 1978, la OPEO decide elevar escalonadamento el precio del crudo durante 1979 para conseguir un aumento total del 14%. Esa decisión perturbó enormemente los mercados, porque los consumidores intentaron adelantar sus comprar para evitar las subidas, y los productores procuraron retrasar sus ventas, por la razón inversa. En enero de 1981, el precio deel petróleo de referencia hacia alcanzando los 36$/barril. La OPEP parecía haber alcanzando sus objetivos.

  • Las razones económicas de la crisis

Como señalan Rybczynski y Ray, hay un doble trasfondo en el desencadenamiento de la crisis: en primer lugar, el deseo de los países productores de tener en sus manos la extracción y distribución de una materia prima fundamental; en segundo lugar, el cambio experimentado, a lo largo de la década de los sesenta, en los mercados de petróleo, a consecuencia de las importaciones cada vez mayores efectuadas por EEUU y Japón. La crisis no hubiera podido alcanzar, en sus dos etapas, la dimensión que la caracterizó de no haber sido por la rigidez de la demanda de petróleo, una rigidez que venia dada por la alta elasticidad-renta de su demanda y las bajas elasticidades-precio y sustitución.

Por elasticidad entendemos la respuesta de una variable ante los cambios de otra con la que está relacionada.

Una elevada elasticidad-renta de la demanda de petróleo supone que los aumentos o disminuciones de la producción provocan aumentos o disminuciones similares de la demanda de petróleo. Una baja elastidad-precio de la demanda implica que las elevaciones del precio del petróleo contraen muy poco su demanda. Y una baja elasticidad de sustitución significa que, en las funciones de producción, resulta difícil reemplazar por otro factor productivo. A crto plazo, la demanda de derivados del petróleo (de los combustible que del petróleo se obtienen) es muy rigida. A largo plazo, la demanda de derivados se hace mucho mas elástica porque la estructura productiva varia, y se torna menos dependiente de la energía, porque los usos energéticos se alteran para dar paso a energias alternativas.

LOS RECURSOS ENERGÉTICOS
La importancia de la energía; limitación de los recursos
El petróleo como problema
Efectos de la crisis del petróleo; el debilitamiento de la OPEP
La demanda futura de energía
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